Why Substance Use Can Make Coping with Stress More Difficult

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Drinking alcohol, or using other substances, can sometimes be thought of as a way to relieve stress, cope with trauma or deal with grief. But, is it actually an effective way to find the relief we’re looking for?

Substance Use Can Cause A Vicious Cycle

“If I’m drinking or using any substance, I might get a temporary break from my worries, so I might feel better in the moment,” said Ashlie Lund-Richardson, assistant program manager at the Mental Health Center of Denver.

But, when you come off that substance, you have a tremendous amount of rebound anxiety.

“So, the anxiety you experienced before actually becomes extremely heightened when you come off the substance, which can perpetuate the cycle of substance use,” said Jade Werner, clinical case manager and licensed addictions counselor at the Mental Health Center of Denver.

Substance use does not allow us to process what is happening in our lives. It prevents us from effectively working through the stress, grief or trauma that is driving us to find relief.

In addition, it can cause guilt and shame – powerful emotions that can add to the cycle of wanting to find an escape.

How to Know When Substance Use Becomes Unhealthy

Simply using a substance does not mean you have a disorder.

“Many people use substances recreationally, and maybe it’s not an issue for them,” Jade said. “It becomes an issue when it impairs how we function in our life.”

Questions to ask yourself about substance use:

  • Is this having a negative impact on my:
    • Physical Health
      • Do I feel hungover or sick?
      • Has a medical provider suggested I stop, and I continue to use substances anyway?
    • Work or School
      • Am I running late?
      • Am I unable to focus or do my work?
    • Relationships
      • Are my relationships with my children, partner, friends, parents, etc. affected?
    • Legal Situation
      • Have I gotten a DUI?
      • Have other legal issues come up?
  • Is it becoming the primary activity I engage in?
  • Am I spending time trying to find a substance?
  • Am I craving it?

“If there’s a negative impact somewhere in our lives, then that’s our cue that our substance use is becoming problematic,” Ashlie said.

Why It’s Hard to Stop

Everyone has a different story.

“You can have a biological addition to alcohol where you experience physical withdrawal symptoms when you stop,” Ashlie said. “And other people might be emotionally attached.”

“Substances change the actual structure of our brain,” Jade said.

They artificially put dopamine, a neurotransmitter, in our brains, which makes us feel satisfied. If we use substances long-term as a coping mechanism, and then stop using them, there is a lower level of dopamine in our brains. It results in us wanting instant gratification instead of working through something.

“It’s not that people are weak-minded or don’t have the willpower to stop,” Jade said. “When substance use is a disorder, it’s something that has to be managed, similar to other disorders like diabetes.”

And not only is it a physical and emotional addiction – it’s a cultural one too, especially when it comes to alcohol.

“It’s very normal to get a bottle of wine after work or grab some drinks at the grocery store. We’ve normalized it so much in our culture that we start to forget to look at it when it’s problematic for us,” Ashlie said. “To stop, you have to face whatever you’ve been avoiding.”

Resources to Help

When substance use becomes a disorder, it can feel isolating. No one has to go through it alone.

Mental Health Center of Denver
We provide support to adults and adolescents experiencing difficulties with substance use. We have staff certified in addictions counseling that offer individual and group therapy.

Our variety of groups include people who are:

  • Unsure that they want to be in sobriety
  • Working on being sober
  • Maintaining their sobriety
  • Using substances related to trauma

The Mental Health Center of Denver also has a medication-assisted therapy program and residential programs that provide wraparound support for individuals experiencing a co-occurring substance use and a mental health disorder.

“There is a high correlation of substance use disorders and mental health symptoms, such as depression or anxiety, occurring together,” Jade said. “If there is something going on in your life and it makes your functioning difficult, give us a call. We’re not concerned about labels. We treat people and symptoms.”

To access services, call 303.504.7900 or email accesscenter@mhcd.org.

Colorado Crisis Services
If you are in crisis or need help dealing with one, call this 1-844-493-TALK (8255) to speak to a trained professional, or text TALK to 38255. In addition, you can visit a 24/7 a walk-in center across the Denver metro area.

Substance Abuse and Mental Health Services Administration (SAMHSA)
Find resources, including a substance use treatment locator to find support near you.

Denver CARES
Denver CARES provides safe withdrawal management from alcohol and drugs.


Por qué el consumo de sustancias puede hacer más difícil afrontar el estrés

A veces se piensa que beber alcohol, o consumir otras sustancias, es una forma de aliviar el estrés, hacer frente a un trauma o afrontar el duelo. Pero ¿es realmente una forma eficaz de encontrar el alivio que buscamos?

El consumo de sustancias puede provocar un círculo vicioso

“Si estoy bebiendo o consumiendo alguna sustancia, puede que consiga un alivio temporal de mis preocupaciones, para sentirme mejor en el momento”, dijo Ashlie Lund-Richardson, trabajadora social clínica licenciada y consejera de adicciones licenciada en el Mental Health Center of Denver.

Pero, cuando uno deja esa sustancia, tiene una alta cantidad de ansiedad de rebote.

“Así que, la ansiedad que se experimentaba antes se agudiza cuando se deja la sustancia, lo que puede perpetuar el ciclo de consumo”, dijo Jade Werner, gestora de casos clínicos y consejera de adicciones licenciada en el Mental Health Center of Denver.

El consumo de sustancias no nos permite procesar lo que está ocurriendo en nuestras vidas. Nos impide afrontar con eficacia el estrés, el dolor o el trauma que nos impulsa a encontrar alivio.

Además, puede causar culpa y vergüenza, emociones poderosas que pueden sumarse al ciclo de querer encontrar un escape.

Cómo saber cuándo el consumo de sustancias se convierte en algo no saludable

El simple hecho de consumir una sustancia no significa que uno tenga un trastorno.

“Muchas personas consumen sustancias de forma recreativa, y quizá no sea un problema para ellos”, dijo Jade. “Se convierte en un problema cuando perjudica el funcionamiento de nuestra vida”.

Preguntas que hay que hacerse sobre el consumo de sustancias:

  •  ¿Tiene esto un impacto negativo en mi:
    • Salud física?
      • ¿Me siento con resaca (crudo/a) o enfermo/a?
      • ¿Me ha sugerido un proveedor de servicios médicos que pare de consumir, y de todos modos sigo consumiendo sustancias?
    • Trabajo o estudios
      • ¿Llego tarde?
      • ¿Soy incapaz de concentrarme o de hacer mi trabajo?
    • Relaciones
      • ¿Se ven afectadas mis relaciones con mis hijos, pareja, amigos, padres, etc.?
    •  Situación legal
      • ¿He tenido una infracción por conducir bajo los efectos del alcohol o drogas?
      •  ¿Han surgido otras cuestiones legales?
  • ¿Se está convirtiendo en la actividad principal a la que me dedico?
  •  ¿Estoy dedicando tiempo a buscar una sustancia?
  • ¿Se me antoja la sustancia?

“Si hay un impacto negativo en alguna parte de nuestras vidas, entonces esa es nuestra señal de que nuestro consumo de sustancias se está volviendo problemático”, dijo Ashlie.

Por qué es difícil parar

Cada persona tiene una historia diferente.

“Puedes tener una adición biológica al alcohol en la que sientes síntomas físicos de abstinencia cuando lo dejas”, dijo Ashlie. “Y otras personas pueden tener una adición emocional”.

“Las sustancias cambian la estructura real de nuestro cerebro”, dijo Jade.

Introducen artificialmente en nuestro cerebro la dopamina, un neurotransmisor que nos hace sentirnos satisfechos. Si consumimos sustancias a largo plazo como mecanismo de afrontamiento, y luego dejamos de consumirlas, hay un nivel más bajo de dopamina en nuestro cerebro. El resultado es que queremos una gratificación instantánea en lugar de resolver algo.

“No se trata de que la gente sea débil de mente o no tenga fuerza de voluntad para dejarlo”, dijo Jade. “Cuando el consumo de sustancias es un trastorno, es algo que hay que controlar, de forma similar a otros trastornos como la diabetes”.

Y no sólo es una adicción física y emocional, sino también cultural, especialmente cuando se trata del alcohol.

“Es muy normal ir a por una botella de vino después del trabajo o comprar unas bebidas en el supermercado. Lo hemos normalizado tanto en nuestra cultura que empezamos a olvidar de reconocer cuando nos resulta problemático”, dijo Ashlie. “Para dejar de hacerlo, tienes que enfrentarte a lo que has estado evitando”.

Recursos de ayuda

Cuando el consumo de sustancias se convierte en un trastorno, puede resultar aislante. Nadie tiene que pasar por ello solo.

Mental Health Center of Denver
Proporcionamos apoyo a los adultos y adolescentes que estén teniendo dificultades con el consumo de sustancias. Contamos con personal certificado en asesoramiento sobre adicciones que ofrece terapia individual y de grupo.

Nuestros grupos variados incluyen a personas que:

  • No están seguros de querer estar en sobriedad
  • Están trabajando para estar sobrios
  • Están manteniendo su sobriedad
  • Están usando sustancias relacionadas con el trauma 

El Mental Health Center of Denver también cuenta con un programa de terapia asistida por medicación y programas residenciales que ofrecen apoyo integral a las personas que sufren simultáneamente del consumo de sustancias y de un trastorno de salud mental.

“Existe una alta correlación entre los trastornos por consumo de sustancias y los síntomas de salud mental, como la depresión o la ansiedad, que se presentan juntos”, dijo Jade. “Si hay algo que está ocurriendo en su vida y dificulta su funcionamiento, llámenos. No nos preocupan las etiquetas. Tratamos a las personas y los síntomas”.

Para acceder a los servicios, llame al 303.504.7900 o envíe un correo electrónico a: accesscenter@mhcd.org.

Colorado Crisis Services (Servicios de crisis de Colorado)
Si está en crisis o necesita ayuda para afrontarla, llame al 1-844-493-TALK (8255) para hablar con un profesional capacitado, o envíe el mensaje de texto TALK al 38255. Además, puede acudir a un centro sin cita previa 24/7 en toda el área metropolitana de Denver.

Substance Abuse and Mental Health Services Administration (SAMHSA) (Administración de Servicios de Salud Mental y Abuso de Sustancias (SAMHSA))
Encuentre recursos, para encontrar apoyo cerca de usted, incluyendo un localizador de tratamientos por el consumo de sustancias.

Denver CARES
Denver CARES proporciona el  manejo de la abstinencia de alcohol y drogas de forma segura.