Tips for Coping with a Tragedy

Traumatic events, such as the shooting in Boulder on March 22, 2021, affect entire communities. They have a lasting impact on the survivors, loved ones, friends, families and neighbors in the areas where they occur.

“We can often get lost in our frustration or anger toward these events. And we want to find a balance between honoring what happened and recognizing what is true for us in the moment to cope with the tragedy,” said Ashlie Lund-Richardson, assistant program manager at the Mental Health Center of Denver. “We are allowed to get angry and sad. And it’s so important that we allow ourselves time to experience the emotions that surface.”

What is vicarious trauma?

The nature of vicarious trauma is that you are impacted by something that has happened to someone else. Vicarious trauma mimics PTSD (post-traumatic stress disorder); PTSD is an anxiety disorder.

Vicarious trauma is like standing at the edge of a pool. For those who are directly affected by the trauma, they are pushed into the water and are immersed in it. But, if you are standing at the edge of the pool, you might get splashed. The tragedy of this shooting will undoubtedly leave an imprint on all of us in this community.

“The things we hear through other people or from the media can be very powerful and profound in terms of the psychological impact on our own well-being,” said Scott Nebel, director of clinical services at the Mental Health Center of Denver.

Although we may have an indirect relationship to a tragedy, it can still cause us significant stress and, potentially, trauma.

“Many people are already experiencing trauma from the COVID-19 pandemic, and that makes us much more vulnerable to events like this,” Nebel said. “It’s important to be mindful of the toll that these different things have on us.”

And, Colorado specifically has experienced a number of mass shootings in the past.  

“These things are horrendous in and of themselves, but to have them repeat over and over in a centralized area reopens wounds for people, especially survivors,” said Kim Pfaff, director of risk management at the Mental Health Center of Denver. “That is so important for people in our community to remember and be thoughtful of.”

What can I do to take care of myself while coping with a tragedy?

Acknowledge your own experience with a tragedy, the level of impact it has on you and what your needs are when it comes to coping with a tragedy.

“We need to recognize it and then make a commitment to take care of ourselves,” Lund-Richardson said. “Bringing ourselves into the present moment is where self-care comes in.”

  • Reduce or limit your exposure to the media. Understand what you really need to know to be an engaged member of society or successful in your job at work. You might not always need to know every detail. So, set parameters to protect yourself.
  • Take a walk. Participate in physical activities that you find rejuvenating. Sometimes we can get caught up in our heads and feel things in our body. Physical activity can help us process those feelings in our body.
  • Focus on meaningful activities. Connect with a loved one or participate in something that helps you experience positive emotions.  
  • Maintain your normal routine. Focus on the present moment.
  • Take a break. Acknowledge your emotions and take a break from them as well. A break is different from avoidance. And sometimes a break is exactly what we need.
  • Talk to someone. Connect with others, such as supportive friends or family. Seek professional support if needed.
  • Prioritize sleep. Your body needs adequate rest.
  • Practice balanced eating. Be mindful of nutrition.
  • Avoid unhealthy coping skills. Try not to turn to substance use or unhealthy eating habits to cope with stress.

“The need for resilience is huge,” Pfaff said. “We need to be there for each other.”

How can I talk to my kids about coping with a tragedy?

Ensure your conversations are age-appropriate. For example, a response to a 4-year-old will be different from a conversation with a 15-year-old who hears about news at school or seeks out media sources on their own.

“Recognize your experience as an adult, and recognize a child has their own experience,” said Lund-Richardson. “Let them have their own age-appropriate experience and manage that outside of your own.”

Consider these recommendations:

  • Talk honestly with your child about what happened.
  • Ask your child what they already know or have heard about.
  • Correct inaccurate information or misconceptions your child has by providing accurate information in simple, clear and age-appropriate language.
  • Encourage your child to ask questions and answer those questions directly.
  • Allow your child to acknowledge how they feel about what happened.
  • Limit your child’s exposure to the media.
  • Share your feelings about what happened with your child at a level they can understand. Share ways to cope with these feelings.
  • With younger children, focus on protective factors, such as the people who keep them safe (police officers, teachers, parents and caregivers).
  • Talk about what we can do to promote safety.
  • Seek extra help. If you are worried about your child’s reaction to what happened, or their ability to cope with a tragedy, reach out to your pediatrician, family physician and community mental health center.

Who can I talk to?

Reach out if you need support coping with a tragedy.

If you or your loved ones need someone to talk to at any time, day or night (24/7), contact Colorado Crisis Services: 1-844-493-TALK (8255) or text TALK to 38255. In addition, our Walk-In Center is always open at 4353 E. Colfax Avenue, Denver, CO 80220.


Consejos para afrontar una tragedia

Los sucesos traumáticos, como el tiroteo de Boulder del 22 de marzo de 2021, afectan a comunidades enteras. Tienen un impacto duradero en los supervivientes, los seres queridos, los amigos, las familias y los vecinos de las zonas donde se producen.

“A menudo podemos perdernos en nuestra frustración o ira hacia estos acontecimientos. Y queremos encontrar un equilibrio entre honrar lo sucedido y reconocer lo que es verdadero para nosotros en el momento para hacer frente a la tragedia”, dijo Ashlie Lund-Richardson, gerente asociada de programa en el Mental Health Center of Denver. “Se nos permite enfadarnos y sentirnos tristes. Y es muy importante que nos demos tiempo para que podamos experimentar las emociones que afloran.”

¿Qué es el trauma vicario?

La naturaleza del trauma vicario es que uno se ve impactado por algo que le ha sucedido a otra persona. El trauma vicario imita el TEPT (trastorno de estrés postraumático); el TEPT es un trastorno de ansiedad.

El trauma vicario es como estar de pie en el borde de una alberca. Para los que están directamente afectados por el trauma, son empujados al agua y se sumergen en ella. Pero, si uno está parado en el borde de la alberca, puede resultar salpicado. La tragedia de este tiroteo dejará sin duda una huella en todos de esta comunidad.

“Las cosas que oímos a través de otras personas o de los medios de comunicación pueden ser muy poderosas y profundas en términos de impacto psicológico en nuestro propio bienestar,” dijo Scott Nebel, director de servicios clínicos del Mental Health Center of Denver.

Aunque tengamos una relación indirecta con una tragedia, ésta todavía puede causarnos un estrés significativo y, potencialmente, un trauma.

“Muchas personas ya están experimentando un trauma por culpa de la pandemia del COVID-19, y eso nos hace mucho más vulnerables a acontecimientos como éste,” dijo Nebel. “Es importante ser conscientes de los efectos que estas cosas tienen en nosotros.”

Y, en concreto, Colorado ha sufrido varios tiroteos masivos en el pasado.    

“Estas cosas son horrendas en sí mismas, pero que se repitan una y otra vez en una zona centralizada reabre las heridas de la gente, especialmente de los supervivientes,” dijo Kim Pfaff, directora de gestión de riesgos del Mental Health Center of Denver. “Es muy importante que la gente de nuestra comunidad lo recuerde y sea consciente de ello.”

¿Qué puedo hacer para cuidarme mientras afronto una tragedia?

Reconozca su propia experiencia con una tragedia, el nivel de impacto que tiene en usted y cuáles son sus necesidades a la hora de afrontar una tragedia.

“Tenemos que reconocerlo y comprometernos a cuidar de nosotros mismos,” dijo Lund-Richardson. “El hecho de traer a nosotros mismos al presente es donde entra en juego el autocuidado.”

  • Reduzca o limite su exposición a los medios de comunicación. Entienda lo que realmente necesita saber para ser un integrante comprometido de la sociedad o tener éxito en su trabajo. Es posible que no siempre necesite conocer todos los detalles. Así que fije parámetros para protegerse.
  • Dar un paseo. Participe en actividades físicas que le resulten rejuvenecedoras. A veces podemos quedar atrapados en nuestra cabeza y sentir cosas en nuestro cuerpo. La actividad física puede ayudarnos a procesar esos sentimientos en nuestro cuerpo.
  • Centrarse en actividades significativas. Conéctese con un ser querido o participe en algo que le ayude a sentir emociones positivas.  
  • Mantenga su rutina normal. Concéntrese en el presente.
  • Tómese un descanso. Reconozca sus emociones y tómese un descanso de ellas también. Una pausa es diferente a la evasión. Y a veces una pausa es exactamente lo que necesitamos.
  • Hable con alguien. Conéctese con otras personas, como amigos o familiares que le apoyen. Busque apoyo profesional si lo necesita.
  • Darle prioridad al sueño. Su cuerpo necesita un descanso adecuado.
  • Practicar una alimentación equilibrada. Tener en cuenta la nutrición.
  • Evite las habilidades de afrontamiento poco saludables. Intente no recurrir al consumo de sustancias o a hábitos alimenticios poco saludables para hacer frente al estrés.

“La necesidad de resiliencia es enorme,” dijo Pfaff. “Tenemos que estar ahí unos para otros.”

¿Cómo puedo hablar con mis hijos sobre cómo afrontar una tragedia?

Asegúrese de que sus conversaciones son apropiadas para su edad. Por ejemplo, una respuesta a un niño de 4 años será diferente a una conversación con un joven de 15 años que se entera de las noticias en la escuela o busca las fuentes de los medios de comunicación por su cuenta.

“Reconozca su experiencia como adulto, y reconozca que un niño tiene su propia experiencia,” dijo Lund-Richardson. “Deje que ellos tengan su propia experiencia apropiada para su edad y maneje eso al margen de la suya.”

Considere estas recomendaciones:

  • Hable honestamente con su hijo/a sobre lo sucedido.
  • Pregútele a su hijo/a lo que ya sabe o ha oído hablar.
  • Corrija la información inexacta o las ideas erróneas que tenga su hijo/a proporcionándole información precisa en un lenguaje sencillo, claro y adecuado para su edad.
  • Anime a su hijo/a a hacer preguntas y responda a esas preguntas directamente.
  • Permita que su hijo/a reconozca lo que siente sobre lo ocurrido.
  • Limite la exposición de su hijo/a a los medios de comunicación.
  • Comparta con su hijo/a sus sentimientos sobre lo ocurrido a un nivel que pueda entender. Comparta las maneras de hacer frente a estos sentimientos.
  • Con los niños más pequeños, concéntrese en los factores de protección, como las personas que los mantienen a salvo (agentes de policía, profesores, padres y cuidadores).
  • Hablar acerca de lo que podemos hacer para fomentar la seguridad.
  • Busue ayuda adicional. Si le preocupa la reacción de su hijo/a ante lo ocurrido, o su capacidad para afrontar una tragedia, acuda a su pediatra, médico de familia y centro de salud mental comunitario.

¿Con quién puedo hablar?

Póngase en contacto con alguien si necesita apoyo para afrontar una tragedia.

Si usted o sus seres queridos necesitan a alguien con quien hablar en cualquier momento, de día o de noche (24 horas al día, 7 días a la semana), póngase en contacto con Colorado Crisis Services:1-844-493-TALK (8255) o envíe el mensaje de texto TALK al 38255. Además, nuestro centro de atención sin cita previa está siempre abierto en 4353 E. Colfax Avenue, Denver, CO 80220.